Kawhi Leonard leidt Raptors naar eerste NBA Finals

VideoOnder leiding van een weer bij vlagen ongrijpbare Kawhi Leonard heeft Toronto Raptors de voor het eerst in de geschiedenis de finale bereikt van de NBA. De Canadezen wonnen de finale van de Eastern Conference met 4-2 van Milwaukee Bucks, nadat het zesde duel in Toronto met 100-94 werd gewonnen. 

Leonard scoorde 27 punten voor de Raptors en had met 17 rebounds en zeven assists een groot aandeel in de zege. Bij de Bucks, dat de beste ploeg was geweest in de reguliere competitie, maakte Giannis Antetokounmpo 21 punten, De sterspeler van Milwaukee kon zijn ploeg echter niet naar de zege leiden. 

In de finale wacht Toronto Raptors een duel met titelverdediger Golden State Warriors, dat eerder Portland Trail Blazers in de westelijke finale met 4-0 kansloos had gelaten. In de finale, een best-of-seven-serie die donderdagavond begint, zijn de Warriors met afstand de topfavoriet voor de vierde NBA-titel op rij tegen de debutant uit Canada. Het team rond vedettes Stephen Curry en de voorbije weken afwezige Kevin Durant (hamstringblessure) stond de laatste vijf jaar in de NBA Finales, steeds tegen het dit seizoen tegenvallende Cleveland Cavaliers.

Volledig scherm
Toronto Raptors-fans in extase na weer een punt van de vallende forward Kawhi (rechts)/ © USA TODAY Sports
Volledig scherm
George Hill (links) van Milwaukee Bucks in duel met Kawhi Leonard. © AFP

De Bucks waren lang op weg naar de zege in het zesde duel in Toronto. In het derde kwart had de ploeg uit Milwaukee nog vijftien punten voorsprong. Een dunk van Serge Ibaka zorgde in het laatste kwart voor de gelijkmaker op 78-78.

Vervolgens nam Toronto zelfs een ruime voorsprong, maar nog een keer kwamen de Bucks aan de hand van Antetokounmpo terug. De ploeg uit Milwaukee kon echter geen voorsprong meer nemen. ,,Leonard heeft ons geïnspireerd met zijn monsterlijke rebounds”, zei Raptors-coach Nick Nurse. ,,Het ging helemaal niet goed voor ons, het was een frustrerende avond. Maar we zijn blijven vechten.”

Volledig scherm
Toronto Raptors’ Kawhi Leonard met de trofee die hoort bij de titel van de Eastern Conference. © EPA