Volledig scherm
Nardje de oranje leeuw die Max Verstappen aanmoedigt © AD

Formule 1 heeft Brabantse leeuw Nardje omarmd als mascotte

BlogOnze verslaggevers Arjan Schouten en Rik Spekenbrink volgen het Formule 1-circuit op de voet. In blogs melden ze wat hen verbaast in de wereld van pk’s en glitter en glamour.

Volledig scherm
Nardje de oranje leeuw die Max Verstappen aanmoedigt © AD

Door Arjan Schouten

U kent ‘m wel, die oranje leeuw die zeer regelmatig opduikt langs het asfalt als Max Verstappen weer ergens een Grand Prix rijdt. Populair bij de fans, de fotografen en de cameramannen die hem altijd weer vol in beeld nemen, als hij in zijn pluche oranje leeuwenpak op een tribune of in een fanzone een feestje op gang probeert te krijgen. In dat pak zit natuurlijk ook gewoon een mens van vlees en bloed. Vanmorgen liep ik hem bij het betreden van Circuit de Catalunya tegen het lijf, net toen hij zijn leeuwenkop afzette voor de streng kijkende beveiligers. Nardje Berk heet hij, een goedlachse 56-jarige Brabander. ,,Uit Helmond, waar de nachten nog lang zijn’’, vertelde hij me, met een accent waar Netflix meteen een ondertiteling onder had geplakt.

Of hij het niet heet had, vroeg ik. Want het zweet gutste om elf uur ‘s morgens al van zijn voorhoofd. ,,Bende gek, nee”, klonk het verbouwereerd. ,,Zit een ventilatortje in, hè”, vervolgde hij, terwijl hij een ingenieus systeempje in de leeuwenkop liet zien. ,,Ik krijg het alleen warm van al die mensen die maar aan me blijven vragen of ik het niet warm heb. Kom, nogal logisch dat ik het warm heb… Maar ik heb een ventilator, een koelvest aan. En ons mam is 95 jaar oud en zegt altijd tegen me: ‘Menneke, véél drinken, hè‘. En alleen plat water.”

Gezelligheidsdier Nardje die vroeger zelf aan motorcross deed, wil vooral een beetje vrolijkheid brengen, langs de circuits. ,,In 2016 ben ik ermee begonnen in Spa. Toen kreeg ik allemaal oproepen wie dat was, die leeuw. Ziggo Sport en Formula 1 hebben toen wat filmpjes gemaakt, maar ik hoef helemaal niet zo in de belangstelling te staan, joh. Ik doe het voor de fans. Heel de dag op de foto, vooral ook met de kleintjes, hè. Een knuffel, high five, een boks. Dat gaat de hele dag door. Mercedes-fans, Ferrari-fans. Ik heb geen vijanden.”

Volledig scherm
Nardje de oranje leeuw die Max Verstappen aanmoedigt © AD

Hij mag dan oranje zijn en voornamelijk voor Max Verstappen juichen, de Formule 1 heeft Brabantse Nardje omarmt als een soort mascotte. ,,Ik ga heel Europa af, de mooiste wedstrijden. België, Hongarije, Oostenrijk. Daar is het helemaal een gekkenhuis, hè.”

Even heeft hij getwijfeld of hij er dit seizoen wel mee door moest gaan. ,,Maar de mensen zijn nog zo enthousiast. Die zijn nog niet klaar met deze leeuw. En met Max ook niet.”

Thuis draagt hij geen leeuwenpak, zo bevestigt hij. ,,Daar heb ik wel een leeuwin zitten”, voegt hij er met een knipoog nog even aan toe. Een groothandel in snijtechnieken van familie sponsort hem een beetje met al zijn trips. Een nichtje houdt de sociale mediakanalen van @LEGOMAX33 bij, met foto’s van de leeuw op de circuits in China, Japan, Monaco, Abu Dhabi met Christian Horner, Verstappen, Daniel Ricciardo. ,,En nu maar hopen op grote successen van Max, hè. Een paar PK’tjes erbij nog. Een beetje regen hier en daar. En straks Zandvoort ook. Thuiswedstrijdje. Ook voor mij.‘’